DAME TU OTOLITO Y TE DIRÉ QUIÉN ERES

Los otolitos son estructuras calcáreas que se encuentran en el oído interno de los peces teleósteos: les permiten notar las aceleraciones y la dirección de la gravedad y son necesarios para oír.

Estas estructuras se han revelado de gran utilidad en la estimación de la edad de los peces, semejante al estudio en botánica sobre los anillos de crecimiento en los troncos de árboles y plantas.

Anillos de crecimiento en un Otolito (Banco de imágenes de la Casa das Ciencias)

Los otolitos aparecen a los pocos días de nacer el pez como un núcleo o nódulo calcáreo, a medida que el pez va creciendo se van creando capas de sustancia calcárea (aragonito) alrededor y el otolito va aumentando a diferentes ritmos según las tasas de crecimiento. Si se observa con lupa, se observan series de anillos concéntricos translúcidos -crecimiento lento en invierno- y opacos -crecimiento rápido en verano-, que resultan ser distintas por haber acumulado más o menos cantidad de proteínas o aragonito. El número de capas translúcidas nos da la edad exacta del pez en años.

No obstante, la medición a menudo no es tan sencilla, ya que hay que tener en cuenta la biología y las condiciones del hábitat de cada especie. Hay muchos factores que pueden desdibujar el orden lógico del crecimiento de anillos y llevar a confusión, como cambios ambientales que generan anillos que no son anuales o migraciones de los peces que podrían hacer cambiar el patrón de crecimiento.

Actualmente, para tener más precisión además de la lupa se utilizan técnicas de escaneado láser 3D para no perder detalle del pequeño otolito y mejorar así su análisis y resultados.

Video: Escaneado MicroCT del otolito de un pez. Institute of Marine Biology and Genetics, Crete, Greece.

Los otolitos, además de ser importantes para determinar la edad de un pez, al tener una forma específica, se utilizan con diversos propósitos, pero principalmente para identificar su especie y determinar sus presas a partir de los contenidos estomacales, así como en estudio y control de stocks de pesca y en paleontología. De esta forma los otolitos se han comparado con las cajas negras de los aviones, proporcionando no sólo información sobre individuos, sino también sobre poblaciones y ecosistemas, contemporáneos o extintos.

Uno de los trabajos de estudio y recopilación de datos de otolitos más bien desarrollado es el proyecto AFORO, que se ha llevado a cabo desde el Instituto de Ciencias del Mar (CSIC) y la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC) desde 2002. Desde su sitio web (AFORO) se puede acceder a una amplia base de datos de otolitos y utilizar herramientas remotas de reconocimiento de especies a través del contorno de otolitos (con un porcentaje de clasificación correcta de un 70%).

La base de datos se actualiza periódicamente y en la actualidad (31/03/2012) contiene un total de 3.792 imágenes de alta resolución correspondientes a más de 1.000 especies y más de 200 familias procedentes del Mar Mediterráneo, del océano Antártico, del Atlántico y del Pacífico.

 Enlaces de interés:

  • ICM Divulga – sitio web
  • Catalogo de otolitos on-line de la web AFORO – (p.e. otolito de un lenguado)
  • Otolith atlas for the western Mediterranean, north and central eastern Atlantic. VICTOR M. TUSET, ANTONI LOMBARTE and CARLOS A. ASSIS. Scientia Marina 72S1 July 2008, 7-198, Barcelona (Spain) ISSN: 0214-8358. Documento PDF.
  • Automated Taxon Identification of Teleost fishes using an otolith online database—AFORO – Digital CSIC. Ciencia en Abierto
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Acerca de Roger Parés

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